El cambio climático podría duplicar el coste de una cerveza

22 November 2018 por Jürgen Ritzek
El cambio climático podría duplicar el coste de una cerveza

Los científicos prevén que las sequías extremas y las olas de calor serán más frecuentes e intensas en las regiones que cultivan el grano. Muchos agricultores ya se están adaptando al lento calentamiento del planeta. Budweiser compra cebada a una amplia red de agricultores del norte de Estados Unidos y está invirtiendo en nuevas razas resistentes a la sequía. La industria ya es consciente de que la producción de cebada está cambiando, dice un especialista del grupo comercial. Si vemos que las lluvias se adelantan, o si llueve en la época del año equivocada, la cebada puede brotar y no se utilizaría. También queremos que se utilice menos agua y menos productos químicos agrícolas

El rey de la producción de cerveza en Estados Unidos sigue siendo Budweiser, que produce el número 1 (Bud Light)

El precio de una pinta de cerveza en Irlanda subirá 4,84 dólares, seguido de 1,52 dólares en Italia y 3,34 dólares en Canadá. El estudio predice que la cebada subirá.


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Este artículo ha sido republicado aquídesde WIRED.

A pesar de las técnicas de cultivo adaptadas, parece que no se pueden evitar los problemas en la producción de cerveza. (Dominio público)

Los bebedores de cerveza podrían pagar más y encontrar menos de su bebida favorita a medida que el cambio climático llegue a la cebada. Los científicos prevén que las sequías extremas y las olas de calor serán más frecuentes e intensas en las regiones que cultivan el grano. Eric Niiler analiza los hechos:

Muchos agricultores ya se están adaptando al lento calentamiento del planeta -con técnicas avanzadas de fitomejoramiento para crear cereales más resistentes a la sequía, por ejemplo, y utilizando sistemas de riego más eficientes para conservar el agua-, pero un nuevo estudio publicado hoy en la revista Nature Plants afirma que muchas regiones no podrán hacer frente a las condiciones de aridez del futuro. El trabajo fue realizado por un grupo de investigadores de China junto con Steven J. Davis, científico medioambiental de la Universidad de California Irvine.

El equipo analizó las zonas del mundo en las que se cultiva cebada, que se convierte en malta para la cerveza, y proyectó lo que ocurrirá en cinco escenarios diferentes de calentamiento del clima para el año 2100. Utilizando modelos de actividad económica y cambio climático, el grupo hizo predicciones sobre lo que ocurrirá con la producción de cebada, así como con el precio y el consumo de cerveza.

Durante loseventos climáticos más severos, el estudio predice que el consumo mundial de cerveza se reduciría en un 16%, una cantidad casi igual al consumo anual total de cerveza de Estados Unidos en 2011. También prevé que el precio medio de la cerveza se duplique. Cada país se vería afectado de forma diferente. El precio de una pinta de cerveza en Irlanda, por ejemplo, subirá 4,84 dólares, seguido de 4,52 dólares en Italia y 4,34 dólares en Canadá. Según el estudio, los consumidores estadounidenses verán aumentar el precio de la cerveza hasta 1,94 dólares en caso de que se produzcan situaciones extremas, y los cultivadores de cebada exportarán más a otros países.

Davis, que ha publicado varios artículos sobre el cambio climático y la economía china, dice que muchos eventos extremos de sequía y calor obligarán a los agricultores a alimentar al ganado con cebada en lugar de venderla a las cervecerías nacionales.

"Cuando tengamos esta escasez, nuestros modelos sugieren que la gente va a alimentar con la cebada al ganado antes de fabricar cerveza", dijo Davis. "Eso tiene sentido. Es un producto de lujo y es más importante tener comida en la mesa".

Los efectos del cambio climático ya se dejan sentir en las cerveceras artesanales, dice Katie Wallace, directora de responsabilidad social y medioambiental de la cervecera New Belgium de Fort Collins (Colorado). En 2014, la región productora de cebada de Estados Unidos -Montana, Dakota del Norte e Idaho- se vio afectada por un invierno extremadamente húmedo y cálido que hizo que los cultivos brotaran antes de tiempo, inutilizando gran parte de ellos. Los agricultores se vieron obligados a recurrir a las reservas almacenadas. En 2017 y de nuevo este pasado verano, el noroeste del Pacífico se vio afectado por una grave sequía que afectó a la producción de lúpulo que da sabores únicos a las cervezas artesanales. Wallace dice que el cambio climático está en la mente de todos los cerveceros artesanales mientras planean cómo evitar la futura escasez tanto de cebada como de lúpulo.

"Es estresante", dice Newman. "Estamos viendo un mayor nivel de vulnerabilidad y algunos casi escapes en algunos casos. Todas estas cosas han ocurrido periódicamente, pero la frecuencia es cada vez mayor".

El sector de la cerveza artesanal ya está planificando el futuro, dice Chris Swersey, especialista en la cadena de suministro de la Brewer's Association, un grupo comercial que representa a 4.500 pequeñas cervecerías de todo el país. Swersey se muestra escéptico ante las conclusiones del documento, sobre todo porque parte de la base de que la cantidad y la ubicación de la producción de cebada seguirán siendo las mismas que en la actualidad. Dice que el cultivo de cebada ya se está trasladando al norte, a Canadá, mientras que los investigadores esperan ampliar la gama de cebada con razas resistentes al invierno.

"El sector ya es consciente de que la producción de cebada está cambiando", afirma Swersey. "Tenemos que pensar en el futuro y ser inteligentes sobre cómo será nuestro clima dentro de 50 o 100 años".

No sólo los pequeños piensan en el cambio climático. El rey de la producción de cerveza en Estados Unidos sigue siendo Budweiser, que produce las marcas número 1 (Bud Light) y número 3 (Budweiser) más vendidas. Budweiser compra cebada a una amplia red de agricultores del norte de Estados Unidos y está invirtiendo en nuevas razas de cebada resistentes a la sequía, según Jessica Newman, directora de agronomía de Budweiser.

"Se trata de conseguir las variedades adecuadas, la mezcla correcta y la tecnología adecuada para nuestros agricultores", dice Newman desde su oficina en Idaho Falls, Idaho.

Dice que el laboratorio científico de Budweiser en Colorado está trabajando en nuevas variedades de cebada denominadas Voyager, Merit 57 y Growler.

"Estamos mejorando la resistencia a la sequía y a los brotes", dice Newman. "Si vemos que las lluvias se adelantan, o si llueve en la época del año equivocada, la cebada puede brotar y no se utilizaría. También queremos que utilice menos agua y menos productos químicos agrícolas".

El climatólogo Davis dice que él y sus colegas escribieron el estudio como un ejercicio de reflexión para quizás avivar la conversación sobre cómo el cambio climático afecta a nuestra vida cotidiana.

"Un artículo sobre la cerveza puede parecer un poco frívolo cuando se trata de un tema que plantea amenazas existenciales", dijo Davis. "Pero algunos de nosotros tenemos un amor personal por la cerveza y pensamos que esto podría ser interesante".

El cambio climático no sólo alterará el tiempo; también afectará a nuestras cuentas y aficiones.

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Sobre el autor

Eric Niileres periodista independiente y colaborador de WIRED.Escribe sobre ciencia, tecnología, políticas públicas y temas médicos.